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エンケラドウス

土星の衛星にエンケラドウスという衛星があります。
このエンケラドウス、今とても注目されている天体の一つなのです。

太陽系の中で最も光の反射率のよい天体です。
地表は比較的新しいようです。
微量ながらも大気が発見されました。
液体の水の存在も示唆されています。
生命の元である、有機物もあるかもしれません。
土星の自転速度の計測にも影響を及ぼしています。

どうです?結構興味深いキーワードでしょ?
しかもこの話は全て、繋がりがあるんですよ!


エンケラドウスは、太陽系で一番明るい天体で、太陽光の90%以上を反射しています。
これは表面のほとんどが新しい濁りのない氷でできていて、若い地表を持っていることを表します。

では地表が新しいのはなぜでしょう?
それはエンケラドウスの大気にも関係しています。

1981年にボイジャーがエンケラドスの上空9万キロを通過した際には、大気の存在を見つけることはできませんでしたが、何か地質的に異常があると考えられていました。もしエンケラドウスが氷の粒を供給していると考えると、土星の数あるリングの、Fリングの存在とつじつまが合うからです。

2007年3月に土星探査機カッシーニがエンケラドウスに相当量の大気が存在することを明らかにしました。
普通で考えれば、エンケラドウスは直径500km程度の大きさのため、重力が小さく大気はすぐに宇宙に逃げてしまいます。
このため、火山か間欠泉などの大気の安定した供給源があるものと考えられていましたが、エンケラドウスの南極で起こる噴出が観測され、エンケラドウスの「反射率」「地表の若さ」「大気」「リング」の謎がわかってきました。

この噴出は、プリュームと呼ばれ、水蒸気やその他のガス及び氷の粒子を、蚊取りスプレーのように出しています。
噴出した水蒸気は、マイナス200度もの極寒に環境で氷になり、地表に落ちたり、宇宙空間に飛び散りFリングの基となります。

ん?水蒸気?水ですよね??
どうしてこんなに小さな天体に水が???
氷じゃなく?

更に噴出の解明により、液体の水の存在が濃厚になってきています。
ちなみに木星の衛星のイオや海王星の衛星トリトンにも、噴火による微量な大気が観測されています。

この噴出の構成成分のほとんどは水蒸気ですが、微量ながら窒素、メタン、一酸化炭素、プロパン、アセチレンが含んでいることも分かってきて、さらに深い地下部には、有機物質、熱源及び液体の水など生命誕生に必要な要素が存在しているかもしれないと推定されているようです。

熱源については、内部の放射性物質や土星の潮汐力によって、地下は摂氏0度以上に暖められ、水は液体として存在していると考えられています。そこに表面の氷に裂け目が生じると、圧力が急激に下がり間欠泉のように液体の水が噴出されるのです。
ただ、エンケラドウスの地下がどうなっているのか、どのように機能しているのかについては、まだくわしくわかっていません。


あと、この噴出物が土星の自転速度の計測を邪魔しているとか…

土星のようなガス惑星の自転速度を知るには、惑星から周期的に届く電波を観測する方法が使われてきました。
しかしエンケラドウスから氷の粒やガスが電気を帯びた状態になり、、、まあ、とにかく土星の場合は、エンケラドウスが関わっているためにその計測が成り立たないみたいなのです。



小さい衛星なのに話題が豊富なこのエンケラドウス、今後のカッシーニの観測結果が楽しみですね~。

是非、詳しい調査を進めて、何らかの生命体を発見して欲しいものです。


余談ですが、エンケラドウスは「エンケラドス」や「エンケラドゥス」とも呼ばれていす。



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[ 2007/05/27 22:53 ] 宇宙の話 | TB(1) | CM(0)
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[2007/10/18 10:48] 天文・宇宙を知る
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